70억톤 플라스틱 쓰레기, 건강피해 현실로

김정욱 2017. 07. 26
조회수 8232 추천수 0
일회용품 사용자 환경호르몬 급증, 정자 수 감소, 암 환자 증가
태우거나 잘게 쪼개지면 피해 커져…불법 소각 막고 규제 강화해야

04724684_P_0.JPG » 우리가 얼마나 많은 플라스틱 속에서 사는지 실감하려면 정상적인 처리가 이뤄지지 않는 곳에 가 보면 된다. 내전 중이던 세르비아의 요즈아 모라비 강모습. 에이피 연합뉴스

최근 미국 캘리포니아대와 조지아대 연구자들이 추산한 결과 인류가 1950년대부터 지금까지 생산한 플라스틱은 모두 83억t에 이르며 이 가운데 쓰레기로 땅이나 바다에 버려진 양은 전체의 79%인 70억t이다. <사이언스 어드밴시스> 19일 치에 실린 논문에서 연구자들은 “플라스틱이 자연환경을 영구적으로 오염시켜 기후변화와 맞먹는 환경위기를 불러올 수 있다”라고 경고했다. 그런 경고는 이미 현실로 드러나고 있다.

여성환경연대는 우리나라 초등학생의 소변에서 검출된 환경호르몬의 일종인 프탈레이트 농도가 미국 어린이의 4배에 이른다는 조사결과를 발표했다(그림 1 참조). 프탈레이트는 플라스틱을 말랑말랑하게 만들기 위하여 넣는 첨가제로서 워낙 널리 쓰이고 또 버려지기 때문에 직접 접촉을 통해서 그리고 물과 음식을 통해서 몸에 흡수되는 것으로 보인다. 

그림 1. 우리나라 초등학생의 소변 중 환경호르몬(프탈레이트) 농도 (단위 : ppt)
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* 미국 어린이의 조사 결과의 출처: Fourth National Report on Human Exposure to Environmental Chemicals. Center for Disease Control and Prevention USA, Updated Tables, Agust, 2014.

다른 연구에서는 4일간 일회용품의 사용을 금한 후에 소변의 프탈레이트 농도가 평균 112ppt(ppt는 10억분의 1을 나타내는 단위)에서 38ppt로 3분의 1수준으로 떨어져 일회용품의 사용이 가장 큰 원인임을 알 수 있다(그림 2 참조). 며칠간 일회용품을 집중적으로 사용한 후에는 이와 반대로 환경호르몬이 급증했다는 조사결과도 있다. 

그림 2. 4일간 일회용품, 물비누, 영수증과 접촉을 피한 후 소변 중 환경호르몬 농도(단위: ppt) (서울대, 을지대, 한양대, 경향신문 공동 조사자료)

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* 비스피놀에이: 질기게 하기 위하여 일회용품 등에 첨가된다. ** 에틸파라벤: 식품보존 첨가제

우리나라에는 아직 환경호르몬이 어떤 경로로 인체에 축적되는가를 체계적으로 조사한 연구가 거의 없다. 일회용품을 평소에 잘 사용하지 않는 사람들에서도 프탈레이트와 같은 환경호르몬의 농도가 상당히 높게 검출되고 있는 것을 보면, 이 물질이 우리의 환경에 광범위하게 퍼져 있다는 것을 알 수 있다. 주로 플라스틱으로 많이 만들어지는 일회용품은 다양한 종류의 환경호르몬을 함유하고 있다. 

05370008_P_0.JPG » 한국소비자원이 2015년 조사에서 프탈레이트가 검출된 비옷 등을 공개했다. 연합뉴스

플라스틱의 주성분은 석유이다. 여기에 여러 가지 첨가제가 들어간다. 단단하게 만들기 위하여 염소가 들어가는데, 피브이시(PVC, polyvinyl chloride)가 대표적인 예이다. 현재 전 세계 염소 사용량의 3분의 2가 석유화학제품에 쓰이는 것으로 추산되고 있다. 

석유와 염소의 결합물인 유기염소화합물 중에는 생체에 대단히 유독한 물질들이 많다. 독성이 크고 분해가 잘 안 되어 지구생태계에 큰 피해를 주고 있는 것으로 잘 알려진 디디티(DDT)도 유기염소화합물이다. 레이철 카슨 여사가 <침묵의 봄>을 통하여 디디티를 비롯한 농약에 대한 경각심을 일깨워 미국에서는 1972년에 이 물질의 사용이 금지되었고 이후에 우리나라를 비롯한 세계 대부분의 나라가 사용을 금지하거나 제한하기에 이르렀다. 

1280px-1955._Fort_tri-motor_spraying_DDT.jpg » 환경 부작용이 알려지기 전 미국 오리건 주에서 항공기로 디디티로 해충을 방제하고 있다. 위키미디어 코먼스

그러나 디디티는 아직도 지구 위의 거의 모든 생물체에서 검출되는 대표적인 환경호르몬 물질이다. 이 밖에도 지금은 우리나라에서 사용이 금지된 파라티온, 말라티온과 같은 농약, 베트남 전쟁에서 고엽제로 쓰여 악명을 떨친 다이옥신, 변압기 등에 절연체로 쓰였다가 온 지구 위에 퍼진 피시비(PCB) 등이 모두 유기염소화합물로서 환경호르몬으로 분류된다. 

유기염소화합물은 독성이 워낙 강하고 분해가 잘 안 되기 때문에 독일, 오스트리아, 스웨덴 같은 나라는 플라스틱에 염소를 첨가하는 것을 금지하고 있고, 유럽의 많은 나라도 이에 동참할 움직임을 보인다. 플라스틱뿐만 아니라 모든 석유화학 물질에 염소 첨가를 금지해야 한다는 움직임도 일고 있다. 우리나라에서 지금 문제가 된 가습기 살균제도 이런 화학물질 중의 하나이다. 

그러나 문제는, 생산된 염소를 처분할 데가 없어지기 때문에 산업계의 저항이 클 것이라는 점이다. 염소는 소다(나트륨)를 얻기 위하여 바닷물을 전기분해하는 과정에 부산물로 만들어지는데, 초기에는 용도가 별로 없다가 석유화학산업이 일어나면서 대량으로 쓰이게 된 것이다. 

04656070_P_0.JPG » 바닷물의 전기분해 부산물로 나오는 염소는 석유화학산업이 일어나면서 대량으로 생산되게 됐다. 국내 한 석유화학 공장의 모습. 정용일 기자

플라스틱을 질기게 만들기 위하여 비피에이(BPA: bisphenol A)가 들어가는데 마모가 잘 되는 곳을 보호하고 얇은 영수증 종이를 만드는 데에도 들어간다. 이것도 환경호르몬으로 분류된다. 스펀지나 우레탄같이 공기 방울이 들어가 푸석푸석하면서도 탄력 있는 재질에는 티디아이(TDI, toluene diisocyanate)가 들어간다. 이 물질은 독일에서 유대인들을 독살할 때에 쓰였다고 알려진 포스겐과 폭발력이 강한 디엔티(DNT, dinitrotoluene)를 이용하여 만든 화합물인데, 대단히 독성이 강한 물질이다. 플라스틱은 석유로 만들다 보니 불이 잘 붙는다. 그래서 플라스틱으로 된 가전제품은 불이 붙지 않도록 피비디이(PBDE, Polybrominated diphenyl ethers)라는 방염제를 입힌다. 이것도 환경호르몬이다. 

이런 플라스틱들을 태우면 매우 유독한 가스가 발생한다. 태우면 이들이 분자 상태로 쪼개져 가스가 되면서 유독한 성질이 나타나고 또 다이옥신을 비롯한 유독한 유기염소화합물도 만들어진다. 이들 중에 많은 물질이 환경호르몬이다. 지금 엄청난 양의 플라스틱이 산이나 강이나 바다에 쓰레기로 버려져 있다. 이들이 단단한 고형물로 있을 때는 그 독성이 잘 나타나지 않지만 결국은 아주 작은 입자로 쪼개질 것인데, 그때에는 태웠을 때 나타난 독성이 드러나 생태계 전반으로 퍼질 것으로 보인다. 

01047253_R_0.JPG » 김포 대명포구 활어공판장에 덕적도 인근에서 잡아올린 참새우 더미에 쓰레기와 뒤섞여 있다. 김포/ 김봉규 기자 bong9@hani.co.kr

환경호르몬은 이들이 마치 호르몬처럼 행세한다 하여 환경호르몬이라는 이름이 붙여졌다. 호르몬은 생식기를 발달시킨다든지 번식을 하고 성장하고 신진대사를 하는 등의 역할을 한다. 그러나 환경호르몬은 엉터리 호르몬이어서 정상적인 호르몬이 해야 할 일을 못 하게 막는다든지 해서는 안 될 호르몬 구실을 한다. 예를 들어 다이옥신이나 디디티는 남성 호르몬의 분비를 막아 남성 생식기의 성장을 방해하고 정자의 생산을 떨어뜨리며 마치 여성 호르몬처럼 행세하고 칼슘 대사를 방해하고 기형을 만들어낸다고 알려져 있다. 또 많은 환경호르몬이 발암물질로 분류되고 있는데, 이는 이들이 암세포의 폭발적인 성장을 돕기 때문으로 알려졌다. 

석유화학산업이 본격적으로 이루어지기 시작한 1940년대 이래 남자들의 정자 수가 절반 가까이 줄어들었는데, 그 이유를 환경호르몬 때문일 것으로 보는 학자들이 많다(그림 3참조). 그리고 예전에 20명 중에 한 명 정도로 발병하는 암이 지금은 세 명 중의 한 명일 정도로 암이 널리 퍼진 데에도 환경호르몬의 영향이 있을 것으로 보는 학자들이 많다. 

그림 3. 석유화학산업이 발달하기 시작한 1940년대 이래 줄어드는 남자의 정자수

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지금 우리나라에서는 분리 배출되지 않고 산이나 강이나 낚시터에 몰래 버려지는 쓰레기가 많고 또 시골에서는 쓰레기를 태워서 처분하는 곳이 상당히 많다. 농촌의 폐비닐은 40%가 수거가 되지 않고 농약 용기도 20%가 수거되지 않는다. 우리나라 농촌의 도랑은 이런 플라스틱 쓰레기를 태우고 버리는 곳으로 전락한 곳이 많다. 

이들은 토양에서 분해되거나 또 언젠가는 빗물에 씻겨 호수나 강바닥에 쌓이고 또 바다로 흘러간다. 지금 태평양에는 이런 플라스틱이 모여서 한반도의 3~7배 크기의 쓰레기 섬이 만들어져 있다. 태평양에는 물고기보다 플라스틱 조각이 더 많을 것이라는 말도 전해진다. 이들이 나중에 극히 작은 입자로 쪼개져서 모든 해양생물들에게 섭취될 때에는 그 환경호르몬이 지구생태계에 미칠 영향은 엄청날 것이라고 보고 있다. 

North_Pacific_Subtropical_Convergence_Zone.jpg » 해류에 쓸려 모인 쓰레기가 북태평에서 거대한 쓰레기 섬을 이뤄 떠도는 지점(사각형). 그림=위키미디어 코먼스

pl4.jpg » 하와이 제도의 산 산호초에서 죽은 채 발견된 바닷새 알바트로스 한 마리의 위장에서 발견된 플라스틱 조각. 뉴질랜드 더니든 왕립 알바트로스 센터에 전시된 것이다. 케이트 휴슨(Kate Hewson)

여수에서 열린 세계해양박람회에서 아랍에미리트는 플라스틱 봉지를 사용하지 않겠다는 주제 하나로 참여하여 호응을 얻는 적이 있다. 플라스틱 봉지의 사용을 금하고 일회용품의 사용을 제한하자는 움직임이 유럽에서 시작하여 퍼지고 있는데, 우리나라는 이명박 정부 이래로 있던 규제를 없애고 오히려 장려되어 그동안 일회용품의 사용이 급증하였다. 일회용품을 많이 써서 지디피(GDP)가 올랐다고 잘살게 된 것 아니다. 이를 바로 잡고 생명이 존중되는 나라로 틀을 잡아 나가야 한다. 

김정욱/ 서울대학교 명예교수, 환경과 공해연구회 운영위원
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